Piedras preciosas

Ópalo etíope



"Welo opal" lleva el nombre de la provincia de Wollo del norte de Etiopía.


Ópalo etíope: Llamativo juego de colores en un cabujón de ópalo etíope. Los dominios de color brillante en un ópalo translúcido a transparente se ven comúnmente en Welo opal.

Tabla de contenido


El nuevo peso pesado de ópalo
Una breve historia del ópalo etíope
Welo "Ópalos de fuego precioso"
Ópalos de hidrofano
Tratamientos de ópalo etíope
Tratamiento de tinte
Tratamiento de humo
Tratamiento de azúcar / ácido
¿Cuál es el futuro de los ópalos etíopes?

El nuevo peso pesado de ópalo

Australia ha sido la fuerza dominante en el mercado del ópalo durante más de 100 años. Durante ese tiempo, hasta el 95% de la producción mundial de ópalo se ha extraído en Australia. Hoy, Etiopía está en camino de convertirse en el segundo peso pesado en el mercado de ópalo.

Un pequeño descubrimiento en 1994 puso a Etiopía en el mapa mundial de ópalo. Esto fue seguido por importantes descubrimientos en 2008 y 2013. Ahora están produciendo hermosos ópalos preciosos, ópalos de fuego y ópalos negros con un espectacular juego de colores en una variedad de patrones y colores de cuerpo.

Los ópalos etíopes no solo son hermosos, sino que generalmente cuestan menos que el ópalo de calidad similar de Australia. La gente ahora va a la tienda en busca de "ópalos welo" u "ópalos etíopes". También usan Internet y buscan estos ópalos por nombre. Este aumento de la conciencia pública se ha desarrollado en solo unos años sin que una importante empresa minera o marca de joyería gaste millones de dólares para promoverlas. Esta popularidad está siendo impulsada por la belleza del ópalo etíope y sus precios atractivos actuales.

Ópalo etíope facetado: Muchas piezas translúcidas a transparentes de ópalo etíope tienen facetas, como estas cuatro pequeñas gemas cortadas en billones de unos 8 milímetros de ancho.

Cuentas de ópalo etíope: Las cuentas son un producto especialmente popular hecho de ópalo etíope. La foto de arriba muestra una pequeña muestra de su diversidad.

Una breve historia del ópalo etíope

El ópalo precioso extraído en Etiopía comenzó a ingresar al mercado de joyas y gemas en 1994. Este ópalo se originó a partir de un descubrimiento realizado en el distrito de Menz Gishe en la parte norte de la provincia de Shewa. El ópalo de esta área ocurre en una amplia gama de colores de cuerpo. Gran parte del ópalo tiene un color de cuerpo marrón, rojo o naranja; sin embargo, también se encuentran los colores amarillo, blanco y claro del cuerpo.

El ópalo de la provincia de Shewa se encuentra en rocas ígneas estratificadas, como riolita, toba e ignimbrita. Aunque gran parte de este ópalo tiene problemas de agrietamiento, el material estable ingresa al mercado de gemas y joyas. Estos ópalos a menudo se denominan "ópalos shewa" o "ópalos mezezo" después de su localidad de origen.

El descubrimiento de ópalo más importante en Etiopía hasta la fecha se realizó en 2008 cerca de la ciudad de Wegel Tena, en la provincia de Wollo, en la parte norte del país. Este ópalo puede tener un vivo destello de color de un cuerpo de color claro, blanco, amarillo, naranja o marrón. Es más estable que el North Shewa opal. Este material rápidamente se hizo conocido en el comercio como "welo opal", pero también se encuentran los nombres "wollo" y "wello".

Gran parte del ópalo welo se produce a partir de una sola área de rocas volcánicas estratificadas. La vena principal es una ignimbrita riolítica opalizada de hasta un metro de espesor que recubre una base de arcilla. El ópalo probablemente se formó como aguas que contienen sílice acumuladas en la parte superior de la arcilla impermeable. El gel de sílice precipitó en los espacios porosos de la ignimbrita y luego se transformó en ópalo.

La costura aflora a lo largo de las empinadas paredes del valle, donde se excavan túneles horizontales cortos para extraer el ópalo. La minería subterránea aquí es un trabajo muy peligroso, ya que la ignimbrita a menudo está fracturada, friable y poco litificada. La costura se puede rastrear a lo largo de las paredes del valle donde se extrae, pero se desconoce su extensión geográfica completa porque el estrato con ópalo está cubierto por hasta 350 metros de depósitos volcánicos estratificados. Sin embargo, el depósito puede extenderse por varios kilómetros y podría convertirse en una fuente importante de ópalo con calidad de gema. 1

Se encontró un tercer depósito en 2013, nuevamente en la provincia de Wollo, pero a unos 100 kilómetros al norte del área de Wegel Tena. Gran parte del ópalo en este depósito tiene un color de cuerpo gris translúcido a negro. 3 Ocurre en una costura de ignimbrita mineralizada. La costura está en una extensa secuencia de rocas volcánicas estratificadas. Tiene hasta 60 centímetros de espesor y descansa sobre una arcilla impermeable. Este depósito también está mal definido, pero la costura se puede rastrear a lo largo de las empinadas paredes del valle. La minería actual es por túneles horizontales excavados en el afloramiento de la costura en laderas empinadas.

Ópalo de fuego precioso: Parte del ópalo producido en la provincia de Wollo tiene un color de cuerpo anaranjado, amarillo o rojizo junto con un juego de colores. El color del cuerpo naranja, amarillo o rojizo cumple con la definición de un ópalo de fuego, y el juego de colores cumple con la definición de un ópalo precioso. Cumpliendo estos dos criterios, estos ópalos podrían llamarse "ópalos de fuego preciosos".

Welo "Ópalos de fuego precioso"

Gran parte del ópalo producido en la provincia de Wollo tiene un color de cuerpo naranja, amarillo o rojizo junto con un juego de colores. El color del cuerpo naranja, amarillo o rojizo cumple con la definición de un ópalo de fuego, y el juego de colores cumple con la definición de un ópalo precioso. Cumpliendo ambos criterios, estos ópalos podrían llamarse "ópalos de fuego preciosos".

El color naranja del cuerpo opal en la imagen adjunta es un ejemplo de uno de estos "ópalos de fuego preciosos". Tiene un color de cuerpo naranja, y si se juega a la luz, tiene un juego de colores que parpadea entre el verde eléctrico y el púrpura. Es un hermoso ejemplo de ópalo etíope.

Este tipo de ópalo es bastante abundante en la producción que actualmente sale de la provincia de Wollo. Es transparente, como el ejemplo que se muestra aquí, y eso permite que sea visible el juego de color en el interior de una cuenta, cabujón o piedra facetada.

Ópalo etíope: Un nódulo de color oscuro del cuerpo del ópalo de la provincia Shewa de Etiopía. Imagen de dominio público por Elade53.

Ópalos de hidrofano

Muchos de los ópalos extraídos en Etiopía, especialmente de los depósitos de Welo, son ópalos de hidrofano. "Hidrofano" es un nombre utilizado para un ópalo poroso que tiene la capacidad de absorber agua. Un cambio de color o transparencia a menudo acompaña a la absorción de agua. Estos ópalos suelen tener una gravedad específica más baja que otros tipos de ópalo debido a su porosidad. Algunos de estos ópalos pueden absorber suficiente agua para producir un aumento de peso de hasta el 15%.

La propiedad de hidrofano de los ópalos etíopes a veces causa problemas de durabilidad. La absorción de agua puede provocar grietas. Debido a eso, los propietarios de ópalo de hidrofano deben evitar sumergirlo en agua. 2 No absorben agua al instante. El ópalo puede tardar varias horas en absorber una cantidad significativa de agua. El ópalo de hidrofano se deshidratará si se deja secar, y el desagüe puede ocurrir en unos pocos días a unas pocas semanas. Después del desagüe, el ópalo tendrá la misma apariencia y propiedades que antes de que el agua fuera absorbida.

Las propiedades de hidrofano de estos ópalos son consideraciones importantes al examinar y comprar ópalos ásperos o cortados. Su estabilidad, apariencia y peso pueden ser alterados por inmersión en agua.

Tratamientos de ópalo etíope

Muchos ópalos etíopes se venden en su estado natural, y algunos reciben tratamiento. Su porosidad los hace buenos candidatos para los tratamientos con tinte, humo y azúcar / ácido. Todos estos tratamientos, cuando se divulgan, reducen el precio del ópalo a mucho menos que el ópalo natural con la misma apariencia. Cuando no se revelan, pueden engañar a compradores inexpertos y, a veces, incluso a compradores experimentados.

Cuentas de ópalo etíope teñidas: La naturaleza hidrofánica de gran parte del ópalo etíope facilita el teñido. Una persona que esté familiarizada con el ópalo probablemente se dará cuenta de que los colores escandalosos de estas cuentas han sido producidos por el tinte. Las personas que han visto mucho ópalo pueden ser engañadas cuando el tinte se usa para producir un color más sutil y creíble.

Tratamiento de tinte

Los ópalos de hidrofano, como los que se encuentran en Etiopía, son fáciles de teñir porque su porosidad absorbe naturalmente los líquidos. Las personas que conocen el ópalo pueden identificar el ópalo teñido a la vista cuando se usa un color escandaloso. Sin embargo, la práctica de mejorar ligeramente el color del cuerpo de un ópalo con tinte puede ser mucho menos obvio. En estos casos, los tratamientos de tinte a menudo se pueden detectar con un examen microscópico o cortando el ópalo para ver si el color se concentra cerca de la superficie.

Algunos grandes compradores de ópalos cortados o joyas terminadas requieren que los vendedores proporcionen muestras del ópalo en bruto al realizar compras grandes. Las muestras se usan para pruebas y comparación para asegurar que las piedras y joyas terminadas que están comprando no hayan sido tratadas. Las mejoras de color pueden aumentar la comerciabilidad y el precio del ópalo si no son obvios o revelados. Por esta razón, si un comprador quiere ópalo de color natural, es importante realizar pruebas para confirmar que el color no es causado por el tinte.

Ópalo etíope con tratamiento de humo: El color del cuerpo oscuro de este cabujón de ópalo Welo ha sido producido por el tratamiento con humo. El humo produce un color de cuerpo oscuro que contrasta fuertemente con el juego de colores del ópalo.

Tratamiento de humo

El humo es una suspensión de partículas muy finas en el aire o el gas. Las partículas finas de humo pueden entrar en los espacios porosos del ópalo y cambiar el color de su cuerpo. El tratamiento de humo se puede hacer envolviendo el ópalo en papel y calentando el papel a una temperatura que produzca una combustión lenta. El papel humeante libera partículas finas de hollín negro que entran en los poros del ópalo y oscurecen el color de su cuerpo. El color más oscuro del cuerpo contrasta con el juego de colores del ópalo, lo que hace que parezca más fuerte y más obvio.

El tratamiento con humo a veces se puede detectar buscando partículas de hollín negro durante el examen microscópico. Estos a menudo se pueden ver individualmente o en concentraciones a lo largo de microfracturas dentro del ópalo. Las pruebas de laboratorio, como la espectroscopía Raman, tienen la capacidad de detectar el tratamiento de humo porque pueden detectar carbono, que normalmente está ausente en ópalos de origen volcánico.

Tratamiento de azúcar / ácido

El tratamiento con azúcar / ácido se realiza sumergiendo el ópalo durante unos días en una solución tibia de agua azucarada, luego sumergiendo el ópalo en ácido sulfúrico. El ácido oxida el azúcar en los espacios porosos del ópalo, produciendo partículas y manchas de carbono de color oscuro. Esto imparte u oscurece un color de cuerpo gris, negro o marrón en el ópalo. Al igual que el tratamiento con humo, estos a menudo se pueden detectar mediante un examen microscópico o mediante pruebas de laboratorio para detectar carbono.

Información de ópalo etíope
1 ópalo de juego de colores de Wegel Tena, provincia de Wollo, Etiopía: Benjamin Rondeau, Emmanuel Fritsch, Francesco Mazzero, Jean-Pierre Gauthier, Bénédicte Cenki-Tok, Eyassu Bekele y Eloïse Gaillou; Gems & Gemology, Volumen 46, Número 2, páginas 90-105, número de verano de 2010.
2 Una técnica útil para confirmar la naturaleza hidrofánica del ópalo: Nathan Renfro; Gems & Gemology, Volumen 49, Número 3, Edición de otoño de 2013.
3 Un nuevo depósito de ópalo negro de Etiopía: Lore Kiefert, Pierre Hardy, Tewodros Sintayehu, Begosew Abate y Girma Woldetinsae; Gemas y Gemología, Volumen 50, Número 4, Edición Invierno 2014.

¿Cuál es el futuro de los ópalos etíopes?

El futuro es muy brillante para los ópalos etíopes. Se están volviendo mucho más visibles en el mercado de gemas y joyas, y el público que compra gemas se está dando cuenta de ellos. Todo esto ha ocurrido sin que una importante empresa minera o marca de joyería gaste millones de dólares para promoverlas. Ocurren en una variedad de colores base translúcidos a transparentes con un vivo juego de colores en una variedad de patrones. Actualmente se venden a precios muy razonables en comparación con el material de apariencia similar de Australia. Se están produciendo cantidades significativas de ópalo etíope y el país podría convertirse en el primer rival importante para el ópalo australiano, que ha dominado el mercado mundial del ópalo durante más de 100 años.