Piedras preciosas

Ópalo sintético



Muestras de color de ópalo sintético: Una tarjeta de muestra que muestra una colección de cabujones de ópalo sintético de varios colores. Esta colección ilustra claramente las habilidades de un fabricante de ópalo sintético. Enviamos un cabujón de una de estas tarjetas (OP70) al laboratorio del Instituto Gemológico de América para su identificación. Lo llamaron "ópalo cultivado en laboratorio" con un color de fondo negro, tratado por impregnación. Puede ver el Informe de verificación de GIA aquí. Creemos que estos ópalos sintéticos fueron fabricados por la Corporación Kyocera de Japón, pero la tarjeta y su embalaje no indican un fabricante. Kyocera ha sido un fabricante líder de ópalo sintético desde la década de 1990.

Ópalo esterlina: El cabujón de arriba fue cortado de ópalo sintético producido por Sterling Opal de Phoenix, Arizona. Mide 27 x 12 milímetros de tamaño. En su sitio web afirman: "Nuestro ópalo se cultiva en laboratorio en Estados Unidos simplemente acelerando el proceso de la Madre Naturaleza. Su belleza, variedad y durabilidad lo convierten en el ópalo mejor cultivado del mundo".

¿Qué son los ópalos sintéticos?

Los ópalos sintéticos son ópalos artificiales que tienen la misma composición química, estructura interna, propiedades físicas y apariencia que los ópalos naturales. A menudo se les llama ópalos creados en laboratorio, ópalos cultivados en laboratorio u ópalos cultivados para indicar su origen artificial.

Los ópalos sintéticos pueden exhibir una espectacular apariencia de juego de colores que a menudo excede la belleza de muchos ópalos preciosos naturales. Se producen en una amplia gama de colores y patrones que muchas personas disfrutan.

Muchos ópalos sintéticos se parecen tanto al ópalo natural que los gemólogos entrenados pueden tener dificultades para separarlos de los ópalos naturales. Es por eso que cada vez que los ópalos sintéticos se anuncian o se presentan a la venta, la ley exige a los vendedores que comuniquen claramente que son fabricados por personas y que no son ópalos naturales.

Unos pocos dólares cada uno: Se pueden comprar cabujones de ópalo sintéticos atractivos como los que se muestran en la foto de arriba al por menor por unos pocos dólares cada uno. Ese precio sería mucho más bajo si se compraran en grandes cantidades. Los fabricantes en países donde los costos laborales son bajos se han vuelto tan eficientes que el costo de un cabujón es mínimo.

Ventaja de precio de ópalo sintético

La razón principal por la que las personas producen ópalo sintético es la esperanza de poder fabricarlo a escala y a un precio más bajo que el ópalo natural. Han sido increíblemente exitosos. Muchos tipos de ópalo sintético ahora se cortan en hermosos cabujones del tamaño de un anillo que se venden por solo unos pocos dólares cada uno. Incluso el mejor ópalo sintético puede cortarse en cabujones y venderse por solo una pequeña fracción del precio de los cabujones de ópalo natural de tamaño y apariencia similares.

El ópalo sintético ciertamente aleja a algunos compradores del ópalo natural, pero no es probable que desplace al ópalo natural del mercado de joyas y gemas. ¿Por qué? La mayoría de las personas que aman el ópalo se alegran de pagar un precio más alto por poseer una piedra preciosa que se formó dentro de la Tierra, y, en su opinión, ¡ningún material sintético competirá con eso! ¡Estas personas insisten en lo real!

Los muchos usos del ópalo sintético

El ópalo sintético es un material hermoso, y su maravilloso juego de colores es apreciado por muchas personas. Por lo tanto, no es sorprendente que su uso como material decorativo se haya extendido mucho más allá de las joyas. Se están utilizando formas, partículas pequeñas y láminas delgadas de ópalo sintético para adornar instrumentos musicales, joyeros, jarrones, objetos de arte y muchos otros artículos.

Kyocera, un fabricante líder de ópalo sintético, ha desarrollado un gel de secado rápido que contiene pequeñas partículas suspendidas de ópalo sintético que se pueden usar como esmalte de uñas. 1 El futuro seguramente verá el ópalo sintético en una amplia variedad de aplicaciones.

Juego de colores en ópalo: El espectacular juego de colores exhibido en el ópalo natural es causado por la luz que interactúa con millones de esferas de sílice submicrométricas cuidadosamente apiladas dentro del ópalo. A medida que la luz pasa a través de estas esferas cuidadosamente apiladas, se difracta en sus colores componentes y sale de la piedra en un destello de colores espectrales. Estas pequeñas esferas fueron descubiertas en 1964, revelando la receta para hacer ópalo sintético.

Cómo se hacen los ópalos sintéticos

La causa del juego de color del ópalo se descubrió en 1964 usando un microscopio electrónico. Un conjunto de pequeñas esferas de sílice, con un tamaño uniforme de menos de ½ micrón de diámetro, en una disposición de empaquetadura cercana, sirve como una rejilla de difracción natural para separar la luz visible en los colores del espectro. 2 3 Este descubrimiento reveló cómo se produce el fabuloso juego de colores del ópalo y proporcionó el modelo para hacer un ópalo sintético precioso.

Los primeros ópalos sintéticos se hicieron precipitando pequeñas esferas de sílice de tamaño uniforme, y permitiéndoles asentarse en una disposición de empaquetado cercano. Los espacios entre las esferas se rellenaron con un medio de unión que endurecería, mantendría la estructura unida y permitiría la difracción de la luz. 4 4

La creación de ópalo sintético fue diferente del proceso de creación para la mayoría de los otros materiales de gemas sintéticas. Otros materiales de gemas son cristales individuales, y el crecimiento de los cristales es la clave para producir el material de gemas. La creación de ópalo sintético presentaba múltiples desafíos: crear millones de esferas de idéntico tamaño; estableciéndolos en matrices perfectas (lo que requiere hasta un año o más de tiempo); y unir las esferas en un material con una durabilidad adecuada para una gema. La unión de las esferas a menudo requiere la impregnación del ópalo con una resina polimérica, un ingrediente que no está en el ópalo natural. Además de mejorar la durabilidad, la resina de polímero puede mejorar la translucidez, el brillo y el color. Los materiales de gemas sintéticas a menudo se tratan por las mismas razones que los materiales de gemas naturales.

Patrón de crecimiento en columnas: La foto de arriba muestra un bloque de ópalo sintético rugoso que revela su patrón de crecimiento columnar. Las columnas son las características verticales visibles a los lados del bloque. Este bloque tiene aproximadamente 1 1/2 pulgada x 1 1/2 pulgada de tamaño.

Alambre de pollo o piel de lagarto: Muchos tipos de ópalo sintético exhiben un patrón de piel de lagarto o alambre de gallina cuando una superficie pulida se ve con aumento con luz reflejada. Cada "celda" o "escala" en este patrón representa el contorno de una columna de crecimiento del ópalo sintético.

Identificando el ópalo sintético

El ópalo sintético ha estado en el mercado desde la década de 1970. Muchos de los primeros ópalos sintéticos se podían separar fácilmente del ópalo natural con un examen rápido sin ayuda de aumento; Sin embargo, los fabricantes de ópalos sintéticos han estado mejorando la apariencia de sus productos, y hoy en día muchos de ellos son más difíciles de detectar. Las características que un ópalo sintético podría exhibir para revelar un origen cultivado en laboratorio incluyen:

1) los parches de juego de colores pueden mostrar un patrón de crecimiento columnar cuando se ve perpendicular a la dirección de crecimiento (ver foto adjunta);
2) bajo aumento, las áreas de juego de colores de un ópalo sintético pueden exhibir un patrón de "alambre de gallina" o "piel de serpiente" (ver foto adjunta);
3) el ópalo sintético impregnado de resina a menudo tiene una gravedad específica menor que el ópalo natural;
4) los parches de juego de color son a menudo más uniformes en tamaño y distribución en la cara de un ópalo sintético;
5) los ópalos sintéticos a veces se tiñen de un color escandaloso, o la mancha produce bandas de absorción cuando se ve a través de un espectroscopio.

Asistencia de identificación de expertos

Usando las características anteriores, mucho ópalo sintético puede separarse con confianza del ópalo natural, pero algunos ópalos sintéticos pueden ser difíciles de identificar, incluso por gemólogos capacitados, incluido el autor de este artículo. Afortunadamente, si un gemólogo no está seguro acerca de la identidad de un ópalo, puede enviarse a un laboratorio donde los expertos con instrumentos analíticos pueden identificarlo por una tarifa. El costo de este servicio suele ser inferior a $ 100 por muestra.

Puede ver un ejemplo de informe de laboratorio para un cabujón de ópalo sintético preparado por el Instituto Gemológico de América aquí.

Información de ópalo sintético
1 Ópalos de colores sintéticos: ejemplos de productos terminados: una página en la versión en inglés del sitio web de Kyocera, visitada en septiembre de 2019.
2 Estructura de ópalo: por J.B. Jones, J.V. Sanders y E.R. Segnit. Nature: Volumen 204, páginas 990 a 991; 1964.
3 Color del ópalo precioso: por J.V. Sanders. Nature: Volumen 204, páginas 1151 a 1153; 1964.
4 Gemas hechas por el hombre: por Kurt Nassau. El Instituto Gemológico de América, 364 páginas, 1980.