Oceanografía

¿Qué es el Pasaje del Noroeste?



El cambio climático ha abierto una ruta de envío a través del Ártico canadiense


Mapa del Pasaje del Noroeste: Las líneas rojas son posibles rutas para atravesar el Pasaje del Noroeste. / MapResources. Haga clic para ampliar la imagen.

¿Qué es el paso del noroeste?

El Pasaje del Noroeste es una ruta marítima que conecta los océanos Atlántico y Pacífico a través del archipiélago ártico canadiense. En el pasado, el Pasaje del Noroeste ha sido prácticamente intransitable porque estaba cubierto por espeso hielo marino durante todo el año. Sin embargo, en los últimos años, el cambio climático ha permitido que el tráfico comercial pase a través del Océano Ártico a través de esta ruta una vez imposible.

Los beneficios potenciales de un claro paso del noroeste son significativos. Las rutas de barco desde Europa al este de Asia serían 4.000 kilómetros (2.500 millas) más cortas. El petróleo de Alaska podría moverse rápidamente en barco a los puertos del este de los Estados Unidos. Los vastos recursos minerales del norte canadiense serán mucho más fáciles y económicos de desarrollar y enviar al mercado.

Gráfico de la extensión del hielo marino ártico: Gráfico de series de tiempo de la extensión mensual promedio del hielo marino del Ártico en millones de kilómetros cuadrados. La extensión media del hielo de enero de 1979 a 2014 muestra una disminución del 3,2% por década. Crédito: Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo.

El hielo marino del Ártico se está derritiendo

Ha habido una disminución progresiva, año tras año, en el grosor y la extensión del hielo marino del Ártico. El gráfico en esta página muestra cómo la extensión del hielo marino del Ártico ha disminuido constantemente entre 1979 y 2014.

Los estudios de la NASA han demostrado que la extensión del hielo marino del Ártico está disminuyendo a un ritmo de varios por ciento por década. A medida que se retira la cubierta de hielo, la radiación solar penetra el agua y la calienta, en lugar de ser reflejada por el hielo blanco.

Otro factor que contribuye al calentamiento del Océano Ártico es el aumento de las tasas de descarga de los ríos que drenan de Eurasia. Estos ríos de agua dulce ahora reciben una escorrentía cada vez mayor por el derretimiento de los glaciares. Esta escorrentía es mucho más cálida que el agua del Océano Ártico. El resultado neto es un ligero calentamiento de las aguas del Océano Ártico y una dilución de la salinidad.

Foto satelital del Pasaje del Noroeste: Imagen satelital del Pasaje del Noroeste y el Archipiélago Ártico canadiense adquirido el 3 de septiembre de 2009. Crédito de la imagen NASA / Observatorio de la Tierra. Haga clic para ampliar la imagen.

Mapa del Pasaje del Noroeste

El mapa en la parte superior de esta página muestra posibles rutas a través del Pasaje del Noroeste. Los barcos que viajan hacia el oeste entrarían al Pasaje a través de la Bahía de Baffin, pasarían por el Archipiélago Ártico canadiense por varias rutas, saldrían al Mar de Beaufort y luego al Océano Pacífico a través del Mar de Chukchi y el Mar de Bering.

Durante los últimos años, las imágenes satelitales tomadas cerca del final del verano ártico a menudo muestran que grandes porciones del Pasaje están relativamente libres de hielo. En septiembre, las imágenes satelitales muestran que el Océano Ártico ha sido lo suficientemente claro como para navegar directamente a través del Pasaje del Noroeste. (Relacionado: Mapa de características del Océano Ártico)

Historia temprana del paso del noroeste

El valor económico de una ruta corta que conecta los océanos Atlántico y Pacífico se apreció temprano. Los españoles se refirieron a esta ruta como el "Derecho de Anián", y Francisco de Ulloa comenzó a buscarla en el área de la península de Baja California en 1539. Los exploradores ingleses, incluidos Martin Frobisher, John Davis y Henry Hudson, la buscaron desde el lado Atlántico. a finales de 1500 y principios de 1600. Estas expediciones no tuvieron éxito.

Las exploraciones continuaron durante los años 1600 y 1700 sin éxito. Luego, en 1849, Robert McClure pasó por el estrecho de Bering con la intención de navegar hasta el Atlántico. Su barco quedó atrapado en el hielo no muy lejos de llegar al vizconde Melville Sound y probable paso al Atlántico. Finalmente, después de pasar tres inviernos en el hielo y morir de hambre, McClure y la tripulación fueron rescatados por un trineo de una de las naves de Sir Edward Belcher y transportados en trineo al Sound. McClure y su tripulación se convirtieron en los primeros en sobrevivir a un viaje a través del Pasaje del Noroeste.

El explorador noruego Roald Amundsen y su tripulación fueron los primeros en cruzar el Pasaje del Noroeste por completo por mar en 1906. Aunque el cruce fue un "primero" importante, tuvo poco valor económico porque el viaje tomó tres años y usó aguas demasiado poco profundas para envío comercial El primer viaje de una sola temporada a través del pasaje fue de Henry Larsen y su tripulación en 1944. Nuevamente, la ruta tomada no fue lo suficientemente profunda para el envío comercial.

Cortador de la Guardia Costera de EE. UU. Healy, uno de los rompehielos polares más nuevos y tecnológicamente más avanzados de los Estados Unidos. Crédito: Foto de la Guardia Costera de los Estados Unidos por el suboficial Patrick Kelley.

Primer calado profundo y cruce de embarcaciones comerciales

En 1957, tres cortadores de la Guardia Costera de los Estados Unidos, Storis, Bramble y SPAR, se convirtieron en los primeros barcos en cruzar el Pasaje del Noroeste a lo largo de una ruta de tiro profundo. Cubrieron las 4.500 millas de agua semi-cartografiada en 64 días.

El primer barco capaz de transportar carga importante para atravesar el Pasaje fue el SS Manhattan, un superpetrolero especialmente reforzado, en 1969. Fue acompañado por el John A. MacDonald, un rompehielos canadiense. Este viaje se tomó para probar el Pasaje del Noroeste como una alternativa a la construcción del oleoducto de Alaska. En ese momento, se determinó que el Pasaje del Noroeste no era económico y se construyó el Oleoducto Alaska.

¿Aguas internacionales o aguas canadienses?

Todas las rutas a través del Pasaje del Noroeste pasan entre las islas del archipiélago ártico canadiense. Sobre esa base, Canadá reclama la ruta como "aguas internas canadienses". Sin embargo, el ejército de los Estados Unidos ha enviado barcos y submarinos a través del Pasaje sin notificación a Canadá basándose en la filosofía de que el Pasaje es un Agua Internacional. Este es uno de los muchos problemas en "¿quién posee el Océano Ártico?" pregunta.

Futuro del Pasaje del Noroeste

El uso comercial del Pasaje del Noroeste podría ser un beneficio muy pequeño del cambio climático. Miles de millones de dólares en costos de transporte podrían ahorrarse cada año si el pasaje permanece abierto y confiable durante algunos meses del año. También habrá ahorro de tiempo y energía. Canadá tiene más que ganar si el Pasaje del Noroeste se convierte en una ruta de envío viable. Esto facilitará el desarrollo de las tierras del norte de Canadá y proporcionará una importante posesión económica y militar si se mantiene su reclamo de control.