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El tsunami más alto del mundo



Un tsunami con una altura récord de 1720 pies ocurrió en la Bahía de Lituya, Alaska

En la noche del 9 de julio de 1958, un terremoto a lo largo de la Falla Fairweather en el Panhandle de Alaska aflojó unos 40 millones de yardas cúbicas (30,6 millones de metros cúbicos) de rocas a gran altura sobre la costa noreste de la Bahía de Lituya. Esta masa de roca se hundió desde una altitud de aproximadamente 3000 pies (914 metros) hacia las aguas de Gilbert Inlet (ver mapa a continuación). La fuerza de impacto de la caída de rocas generó un tsunami local que se estrelló contra la costa suroeste de Gilbert Inlet.

La ola golpeó con tal poder que barrió por completo sobre el espolón de tierra que separa la entrada de Gilbert del cuerpo principal de la bahía de Lituya. La ola continuó por toda la longitud de la Bahía de Lituya, sobre La Chaussee Spit y hacia el Golfo de Alaska. La fuerza de la ola eliminó todos los árboles y la vegetación de elevaciones de hasta 1720 pies (524 metros) sobre el nivel del mar. Millones de árboles fueron arrancados de raíz y arrastrados por la ola. Esta es la ola más alta que se haya conocido.

Colección de imágenes de cuentas de sobrevivientes

Mapa detallado: Bahía de Lituya, Alaska

La Bahía de Lituya es una entrada de marea fregada por hielo en la costa noreste del Golfo de Alaska. Tiene aproximadamente siete millas de largo (11.3 kilómetros) y hasta dos millas de ancho (3.2 kilómetros). Tiene una profundidad máxima de aproximadamente 720 pies (219 metros), pero un umbral de solo 32 pies (9,7 metros) de profundidad lo separa del Golfo de Alaska entre La Chaussee Spit y Harbour Point.
La Falla Fairweather tiende en el extremo noreste de la Bahía y es responsable de la forma de T de la bahía. La limpieza glacial ha explotado la zona débil a lo largo de la falla para producir un largo canal lineal conocido como Fairweather Trench. El glaciar Lituya y el glaciar North Crillon han recorrido partes de la Fosa Fairweather en el área de la Bahía de Lituya. Gilbert Inlet y Crillon Inlet ocupan la Fosa Fairweather en el extremo noreste de la Bahía de Lituya.
La caída de rocas del 9 de julio de 1958 ocurrió en acantilados sobre la costa noreste de Gilbert Inlet. Está marcado en el mapa de arriba en rojo. Las rocas cayeron desde una elevación de aproximadamente 3000 pies (914 metros). El impacto de 40 millones de yardas cúbicas (30,6 millones de metros cúbicos) de roca golpeando el agua produjo un tsunami local que se extendió por toda la bahía de Lituya y sobre la escupida de La Chaussee. Esta ola despojó toda la vegetación y el suelo de los bordes de la bahía. Esta área dañada se muestra en amarillo en el mapa de arriba. Los números son elevaciones (en pies) del borde superior del área de daño de la ola y representan la elevación aproximada de la ola a medida que viaja a través de la bahía. Mapa redibujado a partir de los datos incluidos en el United States Geological Survey Professional Paper 354-C.


Cuentas de testigos oculares de sobrevivientes


(Según lo informado por Don J. Miller en United States Geological Survey Professional Paper 354-C, Giant Waves in Lituya Bay, Alaska, 1960)

Cuenta de Howard G. Ulrich


Ulrich y su hijo de 7 años, en el Edrie, ingresaron a la Bahía de Lituya alrededor de las 8:00 p.m. y anclado en aproximadamente 5 brazas de agua en una pequeña cala en la costa sur. Ulrich fue despertado por el violento balanceo del bote, tomó nota de la hora y subió a cubierta para observar los efectos del terremoto, descritos como violentos temblores y sacudidas, seguidos de una avalancha en las montañas a la cabeza de la bahía. Se estima que 2 minutos y medio después del terremoto se sintió por primera vez un choque ensordecedor en la cabecera de la bahía. Según Ulrich,
"La ola definitivamente comenzó en Gilbert Inlet, justo antes del final del terremoto. Al principio no fue una ola. Fue como una explosión, o un golpe de glaciar. La ola salió de la parte inferior y parecía la más pequeña. parte de todo el asunto. La ola no subió 1,800 pies, el agua salpicaba allí ".
Ulrich continuó observando el progreso de la ola hasta que llegó a su bote aproximadamente 2 1/2 a 3 minutos después de que se vio por primera vez. Al no poder soltar el ancla, soltó toda la cadena (alrededor de 40 brazas) y arrancó el motor. A medio camino entre la cabecera de la bahía y la isla Cenotafio, la ola parecía ser una pared recta de agua, posiblemente de 100 pies de altura, que se extendía de orilla a orilla. La ola se rompió cuando llegó al lado norte de la isla, pero en el lado sur tenía una cresta suave y uniforme. A medida que se acercaba al Edrie, el frente de las olas parecía muy empinado y de 50 a 75 pies de altura. Antes de que llegara la ola, no se notó ninguna disminución u otra alteración del agua alrededor del bote, aparte de la vibración debida al terremoto. La cadena del ancla se rompió cuando el bote se levantó con la ola. El bote fue llevado hacia y probablemente sobre la costa sur, y luego, en el lavado a contracorriente, hacia el centro de la bahía. La cresta de la ola parecía tener solo 25 a 50 pies de ancho, y la pendiente trasera era menos empinada que la delantera.
Después de que la ola gigante pasó, la superficie del agua volvió al nivel normal, pero estaba muy turbulenta, con muchos chapoteos de un lado a otro y con olas pronunciadas y pronunciadas de hasta 20 pies de altura. Estas olas, sin embargo, no mostraron ningún movimiento definido hacia la cabeza o la boca de la bahía. Después de 25 a 30 minutos, la bahía se calmó, aunque los troncos flotantes cubrían el agua cerca de las costas y se movían hacia el centro y la entrada. Después de que la primera ola gigante pasó, Ulrich logró mantener el bote bajo control y salió por la entrada a las 11:00 p.m. en lo que parecía ser un flujo de reflujo normal.

Cuenta de William A. Swanson


El Sr. y la Sra. Swanson en el Tejón entraron en la Bahía de Lituya alrededor de las 9:00 p.m., primero yendo hasta la Isla Cenotafio y luego regresando a Anchorage Cove en la costa norte cerca de la entrada, para anclar en aproximadamente 4 brazas de agua. El Sr. Swanson fue despertado por la vibración violenta del bote, y notó la hora en el reloj de la casa del piloto. Poco más de un minuto después de sentir el temblor por primera vez, pero probablemente antes del final del terremoto, Swanson miró hacia la cabecera de la bahía, más allá del extremo norte de la Isla Cenotafio y vio lo que él pensaba que era el Glaciar Lituya, que "se elevó en el aire y avanzó para que estuviera a la vista. * * * Parecía sólido, pero estaba saltando y temblando * * * Grandes pasteles de hielo caían de la superficie y caían al agua". Después de un rato "el glaciar se perdió de vista y había una gran pared de agua sobre el punto" (el espolón al sudoeste de Gilbert Inlet). Swanson luego notó que la ola subía en la costa sur cerca de Mudslide Creek. A medida que la ola pasaba por la isla Cenotafio, parecía tener unos 50 pies de altura cerca del centro de la bahía e inclinarse hacia los lados. Pasó la isla aproximadamente 2 1/2 minutos después de que se la vio por primera vez, y llegó al Tejón aproximadamente 1 1/2 minutos más tarde. No se notó ningún descenso u otra alteración del agua alrededor del bote antes de que llegara la ola.
El tejón, todavía anclado, fue levantado por la ola y llevado a través de La Chaussee Spit, cabalgando primero a popa justo debajo de la cresta de la ola, como una tabla de surf. Swanson miró hacia abajo a los árboles que crecían en el asador, y cree que él estaba a aproximadamente 2 esloras (más de 80 pies) por encima de sus copas. La cresta de la ola se rompió a las afueras del asador y el bote tocó fondo y se hundió a cierta distancia de la orilla. Mirando hacia atrás 3 a 4 minutos después de que el bote tocó fondo, Swanson vio que el agua caía sobre el asador, cargando troncos y otros escombros. No sabe si esto fue una continuación de la ola que llevó el bote sobre el asador o una segunda ola. El Sr. y la Sra. Swanson abandonaron su bote en un pequeño bote y fueron recogidos por otro bote de pesca aproximadamente 2 horas después.

Imagen de Landsat: Bahía de Lituya, Alaska

Esta es una imagen Landsat Geocover de la Bahía de Lituya producida con datos Landsat recopilados por la NASA unos cuarenta años después del tsunami. La ola dañó áreas a lo largo de los bordes de la bahía. Las áreas donde se removió el suelo y la vegetación aún son claramente visibles. Son las áreas verdes claras de diferentes colores de vegetación alrededor del borde de la bahía.

Foto aérea oblicua: Lituya Bay, Alaska

Bahía de Lituya unas semanas después del tsunami de 1958. Las áreas de bosque destruido a lo largo de las costas son claramente reconocibles como las áreas claras que bordean la bahía. Un barco de pesca anclado en la ensenada en la parte inferior izquierda fue llevado sobre el asador en primer plano; un barco en marcha cerca de la entrada se hundió; y un tercer bote, anclado cerca de la esquina inferior derecha, salió de la ola. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Mapa isoseismal: magnitud 7,7 Terremoto de Alaska del 9 de julio de 1958

Este es un mapa isoseismal que muestra el impacto del Terremoto de Alaska de Magnitud 7.7 del 9 de julio de 1958 en unidades de la Escala Mercalli Modificada. La bahía de Lituya estaba en el área de intensidad XI. Los contornos isoseismales cerca del epicentro son paralelos a la Falla Fairweather. Información del mapa de Seismicity of the United States, 1568-1989 (Revised), por Carl W. Stover y Jerry L. Coffman, U.S.Geological Survey Professional Paper 1527, United States Government Printing Office, Washington: 1993.

Fuente de la caída de rocas: el acantilado con vistas a la entrada de Gilbert

El acantilado en la pared noreste de Gilbert Inlet muestra la cicatriz del deslizamiento de rocas de 40 millones de yardas cúbicas (30,6 millones de metros cúbicos) que ocurrió el día antes de esta foto. La cabeza del tobogán estaba a una altitud de aproximadamente 3,000 pies (914 metros), justo debajo del campo de nieve en el centro superior. La elevación del agua en la Bahía de Lituya es el nivel del mar. El frente del glaciar Lituya es visible en la esquina inferior izquierda. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Mirando hacia abajo la Fosa de Fallas Fairweather

Foto mirando la Fosa de Fallas Fairweather en la cabecera de la Bahía de Lituya. El frente del glaciar Lituya con morrenas laterales y mediales se ve terminando en la entrada de Gilbert. El acantilado donde se originó el desprendimiento de rocas está en el lado derecho de Gilbert Inlet. La pared opuesta del valle en el lado izquierdo de Gilbert Inlet recibió toda la fuerza de la gran ola, despojándola del suelo y los árboles. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Espolón de tierra entre Gilbert Inlet y Lituya Bay

El espolón de tierra entre Gilbert Inlet y Lituya Bay que recibió toda la fuerza de la ola. Los árboles y el suelo fueron despojados a una altura de 1720 pies (524 metros) sobre la superficie de la Bahía de Lituya. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Daño de las olas a lo largo de las costas de la bahía de Lituya

Áreas dañadas por las olas a lo largo de las costas de la bahía de Lituya, vistas desde el sur. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Abeto arrancado por la ola - Siete millas de su fuente

Tocón de abeto vivo roto por la ola gigante en Harbor Point, boca de la Bahía de Lituya. El ala del sombrero tiene 12 pulgadas de diámetro. Este árbol está ubicado a unas siete millas (11.3 kilómetros) de donde se originó la ola. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Daño de ola en la boca de la bahía de Lituya

Daños causados ​​por el oleaje en la costa sur de la Bahía de Lituya, desde Harbor Point hasta La Chaussee Spit, al suroeste de Crillon Inlet. Los troncos de los árboles se pueden ver en el agua y los tocones a lo largo de la costa más baja. Esta ubicación está a siete millas (11.3 kilómetros) de donde se originó la ola. Foto de D.J. Miller, Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Conclusiones

Un tercer bote estaba en la bahía de Lituya en el momento del tsunami. Estaba anclado cerca de la desembocadura de la bahía y fue hundido por la gran ola. No se conocen sobrevivientes de este barco, y se creía que había dos personas a bordo.

Antes del tsunami de julio de 1958, Don J. Miller del Servicio Geológico de los Estados Unidos había estado estudiando evidencia de la ocurrencia de grandes olas en la Bahía de Lituya. Había documentado evidencia de al menos cuatro olas grandes anteriores con fechas estimadas de 1936, 1899, 1874 y 1853 (o 1854). Todas estas olas tenían un tamaño significativo, pero la evidencia de la costa de todas ellas fue eliminada por la ola de 1958. El Sr. Miller estaba en Alaska cuando ocurrió la ola de julio de 1958 y voló a la Bahía de Lituya al día siguiente. Tomó las fotografías que se muestran arriba en julio y agosto y documentó las olas más viejas en el Documento Profesional 354-C del Servicio Geológico de los Estados Unidos, Olas gigantes en la Bahía de Lituya, Alaska, 1960.

Con tal historia de grandes olas, la Bahía de Lituya debería considerarse como un cuerpo de agua peligroso propenso a unas pocas olas grandes cada siglo. ¿Cuándo ocurrirá el próximo?