Astronomía, Satélite, Espacio

Aurora Australis desde el espacio



Una de las imágenes más famosas de las "Luces del Sur"


Aurora austral: Imagen satelital compuesta de la Aurora Australis (luces del sur) desde el espacio. La imagen fue compilada mediante la superposición de datos de la Aurora Australis recopilados por el satélite IMAGEN de la NASA sobre una imagen de la Tierra desde una perspectiva del polo sur del proyecto Blue Marble. El resultado simula cómo se vería la Aurora Australis desde un satélite en órbita arriba. Imagen de la NASA.

¿Qué es la Aurora Australis?

La Aurora Australis, también conocida como "Luces del Sur", es una pantalla de luz natural que se produce en la atmósfera de la Tierra sobre la Antártida y la región polar sur. Es un anillo de luz verde fluorescente sobre la Tierra que se hace visible durante algunas interacciones entre el viento solar y el campo magnético de la Tierra.

Las auroras se producen cuando los electrones que viajan desde el Sol chocan con moléculas de gas en las partes superiores de la atmósfera de la Tierra. A medida que los electrones se acercan a la Tierra, descienden hacia el suelo siguiendo la atracción del campo magnético de la Tierra. A medida que pasan a través de la atmósfera, chocan con las moléculas de oxígeno y nitrógeno, desalojando los electrones en esas moléculas y excitándolos a niveles de energía más altos. Cuando esos electrones desalojados vuelven a sus orbitales de estado fundamental, emiten una pequeña cantidad de energía en forma de luz. Esta liberación de luz se conoce como fluorescencia y es muy similar a la luz liberada por minerales fluorescentes.

Campo magnético de la tierra: Rutas de partículas emitidas por el Sol e interactuando con el campo magnético de la Tierra para dar como resultado las hermosas pantallas aurorales. Imagen de la NASA.

Sobre la imagen destacada

La imagen satelital compuesta en la parte superior de esta página es una de las representaciones más famosas de Aurora Australis y una de las más instructivas. Se realizó superponiendo una imagen de la Aurora Australis creada usando datos del satélite IMAGEN de la NASA, sobre una imagen compuesta de la Tierra de la Colección de Mármol Azul de la NASA. Muestra claramente la geografía de la Aurora Australis cuando el plasma de una tormenta solar interactuó con el campo magnético de la Tierra el 11 de septiembre de 2005. Fue publicado como "Imagen del Día" de la NASA el 25 de enero de 2006.

Luces del sur: Una fotografía de la Aurora Australis desde la Tierra tomada en South Arm, Tasmania.

Aurora Australis desde el suelo

Para los observadores en el suelo, el Aurora Australis parece una cortina de luz brillante a través del cielo nocturno. Si observa las luces del sur desde la distancia, pueden parecer un resplandor fluorescente en el horizonte. Si los observa desde abajo, a menudo parecen cortinas de luz que descienden hacia el suelo. Las cortinas se mueven lentamente a medida que el área de impacto del viento solar cambia con el tiempo.

Luces del sur desde el espacio: Vista de las luces del sur desde la Estación Espacial Internacional, mostrando su posición baja en la atmósfera de la Tierra.

Sobre el satélite IMAGEN

La NASA lanzó el satélite IMAGE (Imager for Magnetopause-to-Aurora Global Expansion) el 25 de marzo de 2000 con una misión planificada de dos años. El satélite funcionó correctamente, recolectando datos durante casi cinco años. Los instrumentos a bordo del satélite adquirieron una colección completa de imágenes de plasma en la magnetosfera de la Tierra. Muchos de estos fueron fotografiados en longitudes de onda no visibles para el ojo humano. Estas imágenes proporcionaron nuevos conocimientos sobre las interacciones entre el viento solar y la magnetosfera, y la respuesta de la magnetosfera durante las tormentas magnéticas. Todos estos datos fueron transmitidos de regreso a la NASA. La imagen de Aurora Australis que se muestra en esta página era una parte muy pequeña, y en realidad un producto novedoso, de la recopilación de datos del satélite.

Desafortunadamente, el 18 de diciembre de 2005, el satélite comenzó a perder sus comunicaciones esperadas con la NASA. La NASA hizo muchos intentos por recuperar el contacto con el satélite y envió señales para restablecer los sistemas operativos del satélite. La NASA declaró el satélite "perdido" unas semanas después. En marzo de 2015, la NASA lanzó el satélite MMS (Misión Magnetosférica Multiescala) para ampliar el trabajo realizado por IMAGE.

Luego, más de doce años después de la pérdida de contacto de la NASA con IMAGE, Scott Tilley, un rastreador satelital ameteur, se dio cuenta de que estaba detectando señales del satélite y notificó a la NASA su descubrimiento. Tilley y su compañero rastreador de satélite aficionado, Cees Bassa, tenían registros de las señales de IMAGE recibidas en mayo de 2017 y octubre de 2016. La NASA comenzó a trabajar para restablecer la comunicación bidireccional con el satélite. Se estableció algún contacto esporádico a principios de 2018, pero aún no se ha logrado una comunicación bidireccional confiable.