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Volcán Kawah Ijen



Llamas azules y el mayor lago altamente ácido del mundo.

Llamas azules electricas causado por la quema de gases volcánicos y azufre fundido. Una escena nocturna en la solfatara en la caldera del volcán Kawah Ijen.

El lago altamente ácido más grande del mundo

Lago ácido: La luz de la mañana ilumina el lago caldera de color turquesa en el volcán Kawah Ijen. Un penacho blanco marca la ubicación de la solfatara, donde los gases ricos en azufre escapan de un respiradero. El color turquesa del agua es causado por su acidez extrema y contenido de metal disuelto.

Llamas azules y un lago de ácido azul

El volcán Kawah Ijen, en la isla de Java, Indonesia, tiene dos de los eventos más inusuales en la Tierra. La primera es una solfatara activa que emite gases sulfurosos calientes e inflamables. Estos se encienden cuando entran en la atmósfera rica en oxígeno de la Tierra y arden con una llama azul eléctrica. Parte del gas se condensa en la atmósfera para producir flujos de azufre fundido que también se queman con una llama azul eléctrica. Las llamas son difíciles de ver durante el día pero iluminan el paisaje por la noche.

La segunda aparición es un lago de caldera de un kilómetro de ancho lleno de agua azul turquesa. El color del agua es el resultado de su acidez extrema y una alta concentración de metales disueltos. Es el lago altamente ácido más grande del mundo con un pH medido tan bajo como 0.5. La causa de su acidez es una afluencia de aguas hidrotermales cargadas con gases de una cámara de magma caliente debajo.

Fumarola de azufre de Kawah Ijen

Fumarola de azufre: Una fumarola de azufre ligeramente por encima del nivel del lago caldera. Las rocas alrededor de la ventilación tienen una capa amarilla de azufre condensado.

Depósitos de azufre

Una corriente continua de gases cargados de azufre sale de las fumarolas en la solfatara del lado del lago. Estos gases calientes viajan bajo tierra en ausencia de oxígeno. Si están lo suficientemente calientes cuando salen de un respiradero, el azufre se enciende al entrar en contacto con oxígeno en la atmósfera. A menudo, la temperatura es lo suficientemente baja como para que el azufre se condense, caiga al suelo como líquido, fluya una corta distancia y se solidifique. Esto produce un depósito renovable de azufre mineral que la gente local extrae y lleva a una refinería de azúcar local que lo compra.

Minería de azufre en Kawah Ijen

Minería de azufre: Un minero de azufre llevando dos grandes cestas cargadas de azufre. Los mineros experimentados a menudo llevan cargas de azufre que exceden significativamente su peso corporal.

Tubos para desviar gases de fumarola

Tubos de azufre: Un minero de azufre rompiendo azufre para eliminar de la caldera. En este lugar, los mineros han instalado tuberías que capturan gases volcánicos de numerosas fumarolas y las desvían a una sola ubicación. Esto facilita la recolección y proporciona un área de carga más segura para los mineros.

Minería de azufre

Los mineros caminan por el flanco de la montaña y luego descienden peligrosos senderos rocosos por las empinadas paredes de la caldera. Luego, usando barras de acero, rompen el azufre de un afloramiento, cargan sus cestas y hacen el viaje de regreso a la refinería. Los mineros hacen uno o dos viajes por día llevando hasta 200 libras de azufre. La refinería los paga según el peso de azufre que entregan. La tasa de pago asciende a unos pocos dólares por viaje. Los mineros ambiciosos y en buena forma física pueden hacer dos viajes por día.

Los mineros han llevado cientos de tramos de tubería a la montaña. Estos se han utilizado para capturar los gases producidos por numerosos respiraderos y dirigirlos a una sola área donde su azufre se derrama sobre un área de trabajo nivelada. Esto hace que la recolección sea más eficiente y segura para los mineros.

La minería de azufre en Kawah Ijen tiene sus peligros. Los caminos empinados son peligrosos, los gases de azufre son venenosos y ocasionales liberaciones de gases o erupciones freáticas han matado a muchos mineros.

El volcán Kawah Ijen es uno de los pocos lugares en la Tierra donde los mineros artesanales todavía producen azufre. Hoy, la mayor parte del azufre del mundo se produce como un subproducto de la refinación de petróleo y el procesamiento de gas natural. Con estos métodos se producen casi 70 mil toneladas métricas de azufre. Una coincidencia de bajos salarios y una pequeña demanda local de azufre nativo apoya la minería artesanal en Kawah Ijen.

Caldera antigua de Ijen

Viejo Ijen: Una vista satelital de la antigua caldera de Ijen con volcanes jóvenes y cafetales que ahora ocupan su huella. Haga clic en la imagen para ampliar.

Historia volcanica

Hace unos 300,000 años, la actividad volcánica en esta área comenzó a construir un gran estratovolcán que hoy se llama "Old Ijen". Durante miles de años y erupciones repetidas, creció a una altura de aproximadamente 10,000 pies. Los flujos de lava y los depósitos piroclásticos del Viejo Ijen de manera inconformista sobrepasan la piedra caliza del Mioceno.

Luego, hace unos 50,000 años, una serie de enormes erupciones explosivas produjeron una caldera de aproximadamente diez millas de diámetro. Se expulsaron unas veinte millas cúbicas de material y cubrieron el paisaje circundante hasta 300 a 500 pies de profundidad en eyecciones y cenizas volcánicas.

Datos sobre Kawah Ijen

Ubicación:Java, Indonesia
Coordenadas8.058oS, 114,242omi
Elevación:2769 m (9082 pies)
Tipo de volcán:Estratovolcán
Última erupción:1999
Volcanes cercanos:Agung, Merapi

En los últimos 50,000 años, se formaron muchos pequeños estratovolcanes dentro de la caldera del Viejo Ijen y cubrieron sus márgenes sur y este. Kawah Ijen cubre parte del margen oriental. Miles de años de erosión han convertido los depósitos piroclásticos en suelos ricos y fértiles que ahora sustentan los cafetales.

El volcán permanece activo. La última erupción magmática ocurrió en 1817. Las erupciones freáticas ocurrieron en 1796, 1917, 1936, 1950, 1952, 1993, 1994, 1999, 2000, 2001 y 2002. Estas han causado muy poco daño pero representan un peligro para cualquiera que extraiga azufre o visitando la caldera.

La escorrentía crea una corriente ácida

Corriente ácida: El agua que sale del lago del cráter a través de desbordamientos raros o por filtración de agua subterránea ingresa a la cuenca de drenaje del río Banyupahit, donde es la causa de la contaminación natural.

Fuentes de información
1 Kathryn Hansen y Jesse Allen (2014). Lago ácido en Java. Artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA.
2 Smithsonian Institution (consultado en septiembre de 2015). Ijen Un artículo en el sitio web Global Volcanism.
3 Ansje J. Lohr y otros (2005). Contaminación natural causada por el cráter extremadamente ácido Lago Kawah Ijen, Java Oriental, Indonesia. Artículo de revisión, Environmental Science and Pollution Research, volumen 12, número 2, páginas 89-95.

Corrientes ácidas debajo de la caldera

El agua ingresa al lago de la caldera como lluvia y como escorrentía de un área de drenaje limitada. El agua y los gases también ingresan a través de respiraderos hidrotermales en el fondo del lago. En raras ocasiones, el agua de desbordamiento pasa por un vertedero en el lado oeste del lago hacia la cuenca de drenaje del río Banyupahit. "Banyupahit" es una palabra local que significa "agua amarga".

El agua también sale del lago a través de una filtración subterránea y entra en los afluentes del río Banyupahit. A medida que esta agua ingresa a la cuenca de drenaje, tiene un pH y un contenido de metales disueltos similar al lago caldera. A medida que fluye aguas abajo, se diluye por la escorrentía y brota de fuentes que no están influenciadas por la actividad hidrotérmica. Estas aguas elevan el pH del río, agregan oxígeno y hacen que los metales disueltos precipiten en el canal de la corriente. Esta es una fuente de contaminación natural que degrada la cuenca de drenaje, los sedimentos y disminuye la calidad del agua que puede extraerse para el riego.