Oro

Prospección de oro en los Estados Unidos



Publicado de "Prospección de oro en los Estados Unidos"una publicación de interés general del Servicio Geológico de los Estados Unidos por Harold Kirkemo.

Carda de oro: Mineral de oro del depósito epitermal Olinghouse. Cuando se encuentra oro en las rocas donde cristalizó, se lo conoce como "depósito de carga". Imagen de USGS.

Las muchas recompensas de encontrar oro

Cualquier persona que busque oro espera ser recompensado por el brillo de los colores en el fino material recogido en el fondo de la sartén. Aunque el ejercicio y la actividad al aire libre experimentados en la prospección son gratificantes, hay pocas emociones comparables con la búsqueda de oro. Incluso un informe de ensayo que muestra un contenido apreciable de oro en una muestra obtenida de un depósito de carga es emocionante. Sin embargo, el aspirante a prospector que espera obtener ganancias financieras debe considerar cuidadosamente todos los hechos pertinentes antes de decidirse por una empresa de prospección.

Pocos prospectores encuentran valiosos depósitos de oro

Solo unos pocos buscadores entre los miles que buscaron en la parte occidental de los Estados Unidos encontraron un depósito valioso. La mayoría de los distritos mineros de oro en el oeste fueron ubicados por pioneros, muchos de los cuales eran mineros de oro con experiencia de la región de los Apalaches del sur, pero incluso en la época colonial solo una pequeña proporción de los buscadores de oro tuvieron éxito.

Prospección hidrogeoquímica de oro: El agua subterránea recolectada de pozos, manantiales y pozos de perforación puede proporcionar pistas sobre la presencia de depósitos de oro debajo de la superficie. A medida que el agua subterránea fluye a través del depósito, pequeñas cantidades de oro se filtran de las rocas. Estos a veces se pueden detectar en muestras de agua subterránea recolectadas de pozos ubicados en un gradiente descendente desde el depósito. Imagen de USGS.

Los Estados Unidos han sido fuertemente prospectados

En los últimos siglos, el país ha sido buscado minuciosamente por prospectores. Durante la depresión de la década de 1930, los buscadores buscaron en las zonas productoras de oro más conocidas de todo el país, especialmente en Occidente, y también en las zonas poco conocidas. Los resultados de sus actividades nunca se han documentado por completo, pero los registros incompletos indican que un porcentaje extremadamente pequeño del número total de buscadores activos se apoyó en la extracción de oro. De los pocos descubrimientos significativos reportados, casi todos fueron realizados por buscadores de larga experiencia que estaban familiarizados con las regiones en las que trabajaban.

Panorámica de oro fácil: Gary Smith, un buscador de oro de Colombia Británica con 40 años de experiencia, demuestra sus métodos de búsqueda y da consejos. Más videos de barrido de oro.

Perspectiva donde se ha encontrado oro antes

La falta de éxito sobresaliente a pesar del gran aumento en la prospección durante la depresión en la década de 1930 confirma la opinión de quienes están más familiarizados con la ocurrencia de oro y el desarrollo de distritos mineros de oro de que las mejores posibilidades de éxito radican en estudios sistemáticos de áreas productivas en lugar de esfuerzos para descubrir oro en áreas hasta ahora no productivas.

Sin embargo, el desarrollo de métodos nuevos, altamente sensibles y relativamente económicos para detectar oro, ha aumentado en gran medida la posibilidad de descubrir depósitos de oro que son de grado demasiado bajo como para haber sido reconocidos anteriormente por el buscador utilizando solo una bandeja de oro. Estos pueden ser lo suficientemente grandes como para ser explotados por la minería moderna y las técnicas metalúrgicas. La mina Carlin cerca de Carlin, Nevada, produjo oro a partir de un gran depósito de baja ley que se abrió en 1965 después de que se haya completado un intenso trabajo científico y técnico. Investigaciones similares han llevado al descubrimiento de un depósito de oro tipo Carlin en Jerritt Canyon, Nevada.

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Draga de oro: Una draga de oro flotante que operaba cerca de Fairplay, Colorado, en 1950. Máquinas como esta podrían dragar cientos de toneladas de sedimentos por día y procesarlas para eliminar el oro. Imagen de USGS.

Se han trabajado muchos depósitos de Placer: dos veces

Muchos creen que es posible ganar salarios o mejores mediante la búsqueda de oro en las corrientes de Occidente, particularmente en las regiones donde la minería de placer floreció anteriormente. Sin embargo, la mayoría de los depósitos de placer han sido reelaborados a fondo al menos dos veces, primero por trabajadores chinos, que llegaron poco después de los períodos iniciales de auge y recuperaron el oro de los depósitos y relaves de menor grado que dejaron los primeros mineros, y luego los mineros itinerantes durante 1930's.

Los geólogos e ingenieros que investigan sistemáticamente partes remotas del país encuentran pequeñas excavaciones de placer y viejos pozos de prospección cuyo número y amplia distribución implican pocos, si los hay, indicaciones superficiales reconocibles de depósitos de metal que pasaron por alto los mineros y prospectores anteriores.

Placas convergentes son la configuración tectónica de placas de muchos depósitos de oro. Allí, el magma producido por la fusión de la litosfera descendente se eleva a medida que las cámaras de magma se cristalizan cerca de la superficie. El oro en estos ambientes calientes a menudo se disuelve en agua sobrecalentada y se lo lleva de la cámara de magma a lo largo de fallas y fracturas. La temperatura del agua es muy alta cerca de la cámara de magma, pero baja con la distancia. A medida que el agua viaja más lejos de la cámara de magma, el oro comienza a cristalizarse dentro de la fractura para producir un depósito de vena de oro. Imagen de USGS.

Desafíos financieros de la prospección de oro

Quien contempla la prospección de oro debe darse cuenta de que una empresa exitosa no necesariamente significa grandes ganancias, incluso si el descubrimiento se convierte en una mina productora. Aunque el precio del oro ha aumentado significativamente desde 1967 cuando se terminó el precio fijo de $ 35 por onza, los aumentos en el costo de prácticamente todos los suministros y servicios necesarios en las empresas de prospección y minería han mantenido los márgenes de ganancias en niveles moderados, particularmente para pequeño operador de mina. En general, las fluctuaciones amplias en el precio del oro no son infrecuentes, mientras que las presiones inflacionarias son más persistentes. El productor de oro, por lo tanto, enfrenta problemas económicos inciertos y debe ser consciente de sus efectos en su operación.

Mapa de límites convergentes: Un límite convergente actual se encuentra a lo largo de la porción noroeste del Pacífico de los Estados Unidos y se extiende hacia el norte a lo largo de la costa de Canadá. La actividad volcánica allí producirá los depósitos de oro del futuro. Los depósitos de oro que se extraen hoy en día fueron producidos por la actividad antigua en los límites de las placas actuales o la actividad antigua en los límites que ya no están activos. Imagen de USGS.

Conocimiento de leyes y propiedad

El prospector de hoy debe determinar dónde se permite la prospección y conocer las regulaciones bajo las cuales se le permite buscar oro y otros metales. El permiso para entrar en tierras de propiedad privada debe obtenerse del propietario de la tierra. La determinación de la propiedad de la tierra y la ubicación y el contacto con el propietario pueden ser una tarea que requiere mucho tiempo, pero debe hacerse antes de que pueda comenzar la prospección.

La determinación de la ubicación y extensión de las tierras públicas abiertas a la entrada de minerales para fines de prospección y minería también es un requisito que requiere mucho tiempo pero es necesario. Los parques nacionales, por ejemplo, están cerrados a la prospección. Ciertas tierras bajo la jurisdicción del Servicio Forestal y la Oficina de Administración de Tierras pueden ser ingresadas para prospección, pero un conjunto de reglas y regulaciones rigen la entrada. La siguiente declaración de un folleto publicado en 1978 por el Departamento del Interior de los Estados Unidos y titulado "Reclamación de un reclamo minero en tierras federales" responde a la pregunta "¿Dónde puedo prospectar?"

"Todavía hay áreas en las que puede prospectar, y si se hace un descubrimiento de un mineral valioso y localizable, puede presentar un reclamo. Estas áreas se encuentran principalmente en Alaska, Arizona, Arkansas, California, Colorado, Florida, Idaho, Luisiana, Mississippi, Montana, Nebraska, Nevada, Nuevo México, Dakota del Norte, Oregón, Dakota del Sur, Utah, Washington y Wyoming. Estas áreas son principalmente tierras públicas federales no reservadas, no apropiadas administradas por la Oficina de Administración de Tierras (BLM) del Departamento de los EE. UU. del Interior y en los bosques nacionales administrados por el Servicio Forestal del Departamento de Agricultura de los EE. UU. Los registros públicos de tierras en la Oficina de Estado BLM correspondiente le mostrarán qué tierras están cerradas a la entrada de minerales según las leyes de minería. Estas oficinas se mantienen al día fecha en que las placas de estado de la tierra están disponibles para el público para su inspección. BLM está publicando una serie de mapas de propiedad de superficie y minerales que representan el patrón general de propiedad de las tierras públicas. Estos mapas se pueden comprar en la mayoría de BLM Oficinas Para un área específica de tierra, es aconsejable verificar los registros oficiales de la tierra en la Oficina de Estado BLM correspondiente ".

Perforación de núcleo para oro: Perforación del núcleo del depósito de sulfuro masivo Bend, ubicado en el Distrito Medford del Bosque Nacional Chequamegon, Michigan. Es un cuerpo de sulfuro pequeño y rico en metales alojado por las primeras rocas volcánicas de Penokean Proterozoico. El horizonte mineralizado subcultiva bajo 100-120 pies de cobertura glacial, y consiste en pirita masiva con cantidades variables de calcopirita, tetrahedrita-tenantita, bornita, arsenopirita, calcocita y raros telururos de oro y plata. Imagen de USGS.

Pequeños prospectores y producción total de oro

La extracción exitosa de oro en las condiciones actuales es una operación a gran escala, que utiliza maquinaria costosa y sofisticada capaz de manejar muchas toneladas de mineral de baja ley cada día. El prospector canoso con burro ya no es un participante importante en la búsqueda de depósitos minerales, y el pequeño productor representa solo una pequeña parte de la producción total de metales, incluido el oro.

Núcleo de oro en el laboratorio: El núcleo recuperado del depósito de sulfuro masivo Bend (ver foto de perforación arriba) tenía 3 "de diámetro y se recuperó en secciones de 10 pies. Las secciones se extrajeron del vástago de perforación en bolsas de plástico y se llevaron a un laboratorio para un examen cuidadoso, muestreo y análisis Imagen del USGS.

Estudio, persistencia y respaldo financiero

Todavía queda cierto grado de éxito en la búsqueda de oro para quienes eligen áreas favorables después de un cuidadoso estudio de los registros mineros y la geología de los distritos mineros. Nadie debe intentar una prospección seria sin capital suficiente para apoyar una larga y posiblemente desalentadora campaña de trabajo preliminar. El posible buscador de oro debe tener amplios fondos para viajar hacia y desde la región que selecciona para prospectar y apoyar la empresa. Debe estar preparado para sufrir dificultades físicas, poseer un automóvil capaz de recorrer las carreteras más difíciles y empinadas, y no desanimarse por las decepciones repetidas. Incluso si no se encuentra un descubrimiento de valor, la empresa habrá sido interesante y desafiante.

Mina de la fortaleza en Nevada produjo alrededor de 2 millones de onzas de oro entre 1984 y 1993. Imagen del USGS.

Información pública para buscadores de oro

Las ubicaciones de importantes distritos productores de oro de los Estados Unidos se muestran en algunos de los informes del Servicio Geológico de los Estados Unidos que figuran al final de esta página. También se enumeran los estudios geológicos de los principales Estados productores de oro donde se puede obtener información adicional. También se puede obtener información de las oficinas de enlace estatal de la Oficina de Minas de EE. UU. Ubicadas en las ciudades capitales de la mayoría de los estados. También hay una gran cantidad de libros sobre oro que describen depósitos de oro y prospección de oro.

Minería hidráulica de placer en la mina Lost Chicken Hill, cerca de Chicken, Alaska. La manguera cortafuegos aflora el sedimento, eliminando arena, arcilla, grava y partículas de oro. El material se procesa para eliminar el oro. Imagen de USGS.

La geología de los depósitos de placer

Un depósito de placer es una concentración de un material natural que se ha acumulado en sedimentos no consolidados de un lecho de corriente, playa o depósito residual. Es probable que el oro derivado de la intemperie u otro proceso de los depósitos de carga se acumule en depósitos de placer debido a su peso y resistencia a la corrosión. Además, su característico color amarillo sol lo hace fácil y rápidamente reconocible incluso en cantidades muy pequeñas. La sartén de oro o de minero es una vasija de chapa de hierro poco profunda con lados inclinados y fondo plano que se utiliza para lavar grava con contenido de oro u otro material que contenga minerales pesados. El proceso de lavado de material en una sartén, denominado "encuadre", es el método más simple y más comúnmente usado y menos costoso para que un prospector separe el oro del limo, la arena y la grava de los depósitos de la corriente. Es un trabajo tedioso y agotador, y solo con la práctica uno se vuelve competente en la operación.

Depósitos de California Placer

Muchos distritos de placer en California han sido explotados a gran escala a mediados de los años cincuenta. Las corrientes que drenan la rica región de Mother Lode: los ríos Pluma, Mokelumne, Americano, Cosumnes, Calaveras y Yuba, y el Río Trinity en el norte de California han concentrado cantidades considerables de oro en las gravas. Además, los colocadores asociados con gravas que son restos de la corriente de un ciclo de erosión más antiguo se producen en la misma área general.

Depósitos Alaska Placer

Gran parte del oro producido en Alaska se extraía de los colocadores. Estos depósitos están muy extendidos y se producen a lo largo de muchos de los principales ríos y sus afluentes. Algunas arenas oceánicas también han sido productivas. La principal región de minería de placer ha sido la cuenca del río Yukón, que cruza el centro de Alaska. Las operaciones de dragado en el distrito de Fairbanks han sido las más productivas del estado. Los depósitos de playa en el distrito de Nome en la parte centro-sur de la península de Seward ocupan el segundo lugar entre los depósitos productivos de placer de Alaska. Se han encontrado otros placeres altamente productivos en la cuenca de drenaje del río Copper y del río Kuskokwim.

Depósitos Montana Placer

En Montana, los principales distritos de minería de placer se encuentran en la parte suroeste del estado. El depósito de placer más productivo en el estado fue en Alder Gulch, cerca de la ciudad de Virginia en el condado de Madison. Otras localidades de placer importantes están en el río Missouri en el distrito minero de Helena. El famoso Last Chance Gulch es el sitio de la ciudad de Helena. Hay muchos distritos más al sur en las cabeceras y afluentes del río Missouri, especialmente en el condado de Madison, que ocupa el tercer lugar en la producción total de oro en el estado. El oro se ha producido en muchos lugares en las cabeceras del Clark Fork del río Columbia, particularmente en las cercanías de Butte. Sin embargo, la producción de placer del distrito de Butte se ha visto ensombrecida por la producción total de oro derivado recuperado de la extracción de depósitos de cobre, plomo y zinc.

Depósitos de Idaho Placer

Idaho fue una vez un Estado líder en minería de placer. Una de las principales áreas de dragado se encuentra en la cuenca de Boise, a unas pocas millas al noreste de Boise, en la parte centro-oeste del estado. Otros depósitos de placer se encuentran a lo largo del río Salmon y en el río Clearwater y sus afluentes, particularmente en Elk City, Pierce y Orofino. El oro de grano extremadamente fino (o "harina") se produce en depósitos de arena a lo largo del río Snake en el sur de Idaho.

Depósitos de Colorado Placer

Los colorantes en Colorado han sido extraídos en el distrito de Fairplay en el condado de Park y en el distrito de Breckenridge en el condado de Summit. En ambas áreas se utilizaron dragas grandes durante la actividad pico en la década de 1930.

Depósitos de Oregon Placer

Las regiones mineras más importantes de Oregón se encuentran en la parte noreste del estado, donde se han encontrado oro de oro y oro. El oro placer ocurre en muchas corrientes que drenan las montañas Blue y Wallowa. Uno de los distritos de placer más productivos en esta área se encuentra cerca de Sumpter, en la parte superior del río Powder. El río quemado y sus afluentes han producido oro. Más al oeste, la minería de placer (particularmente dragado) se ha llevado a cabo durante muchos años en el valle del río John Day. En el suroeste de Oregón, los afluentes del río Rogue y los arroyos vecinos en las montañas Klamath han sido fuentes de oro de placer. Entre los principales distritos productores de esta región se encuentran el distrito Greenback en el condado de Josephine y el distrito Applegate en el condado de Jackson.

Dakota del Sur y Washington

Se han producido pequeñas cantidades de oro de placer en Dakota del Sur (la región de Black Hills, particularmente en el área de Deadwood, y en French Creek, cerca de Custer) y en Washington (en los ríos Columbia y Snake y sus afluentes).

Nevada, Arizona, Nuevo México

Además de estas localidades, el oro de placer ocurre a lo largo de muchas de las corrientes intermitentes y efímeras de regiones áridas en Nevada, Arizona, Nuevo México y el sur de California. En muchos de estos lugares puede existir una gran reserva de oro de placer de baja ley, pero la falta de un suministro permanente de agua para las operaciones de extracción de placer convencionales requiere el uso de costosos métodos de concentración secos o semisecos para recuperar el oro.

Depósitos de Placer del este de EE. UU.

En los estados del este, se han lavado cantidades limitadas de oro de algunas corrientes que drenan la ladera oriental de la región sur de los Apalaches en Maryland, Virginia, Carolina del Norte, Carolina del Sur, Georgia y Alabama. Muchos depósitos de saprolita (roca descompuesta algo descompuesta que se encuentra en su lugar original) en esta región general también se han extraído mediante métodos de placer. Se han extraído pequeñas cantidades de oro por métodos de placer en algunos estados de Nueva Inglaterra. Se pueden descubrir depósitos de placer adicionales en el Este, pero la prospección requerirá gastos sustanciales de tiempo y dinero. Los depósitos probablemente serán de baja ley, difíciles de reconocer y costosos de explorar y probar. Además, la mayor parte de la tierra en el Este es de propiedad privada, y la prospección solo se puede hacer con el permiso previo y el acuerdo del propietario de la tierra.

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Lode Gold

La carga de oro se produce dentro de la roca sólida en la que se depositó. Las áreas que probablemente contengan valiosos depósitos de oro se han explorado tan a fondo que el buscador sin experiencia y sin capital suficiente tiene pocas posibilidades de descubrir una nueva carga que valga la pena desarrollar. La mayoría de los descubrimientos futuros de mineral de oro de carga viable probablemente resultarán de investigaciones continuas en áreas que se sabe que fueron productivas en el pasado. Los distritos en los que estos nuevos descubrimientos de oro pueden ser posibles son demasiado numerosos para enumerarlos en detalle en este folleto. Algunos de los distritos famosos son: en California, los distritos de Alleghany, Sierra City, Grass Valley y Nevada City, y el cinturón Mother Lode; en Colorado, los distritos Cripple Creek, Telluride, Silverton y Ouray; en Nevada, los distritos de Goldfield, Tonopah y Comstock; en Dakota del Sur, el distrito Lead en Black Hills; y en Alaska, los distritos de Juneau y Fairbanks. Los depósitos en estos distritos generalmente son filones de oro y cuarzo.

Fuentes de información sobre el oro
Hay muchas publicaciones de interés para quienes buscan más información sobre el oro. El Servicio Geológico de los Estados Unidos ha publicado muchos informes sobre geología general y recursos minerales para la mayoría de las principales áreas productoras de oro. Además, la mayoría de los estudios geológicos estatales en los que se ha producido oro han compilado informes y mapas para documentar la geología general, los depósitos y la actividad minera. También hay muchas guías de prospección y mapas dirigidos a buscadores aficionados.

Las áreas de Lode Gold han sido completamente prospectadas

La prospección de depósitos de oro no es la tarea relativamente simple que una vez fue porque la mayoría de los afloramientos o exposiciones de roca mineralizada han sido examinados y muestreados. El prospector de hoy debe examinar no solo estas exposiciones, sino también rocas rotas en vertederos de minas y exposiciones de rocas mineralizadas en trabajos mineros accesibles.

El oro no descubierto se difunde finamente

El oro, si está presente, puede no ser visible en la roca, y la detección dependerá de los resultados de los análisis de laboratorio. Por lo general, las muestras de 3 a 5 libras de roca mineralizada representativa se enviarán a un laboratorio analítico comercial u oficina de análisis para su análisis. Obviamente, el conocimiento sobre la naturaleza geológica de los depósitos de oro y particularmente de las rocas y depósitos en el área de interés ayudará al prospector.