Petróleo y gas

¿Qué es el GNL - Gas natural licuado?



Una forma eficiente de transportar gas natural donde las tuberías no están disponibles


Terminales de GNL: Caricatura de terminales de licuefacción y regasificación de GNL. En la terminal de licuefacción (izquierda), el gas natural es recibido por tubería desde un campo de pozo, licuado, almacenado y cargado en buques de transporte de GNL. En la terminal de regasificación (derecha), el GNL se descarga en tanques de almacenamiento, se regasifica y se almacena. Luego se comprime y se envía a un sistema de distribución de tuberías que entrega gas natural a los consumidores finales.

Buque de transporte de GNL: Un transportista de GNL atracado en la terminal de licuefacción de GNL Bontang en Kalimantan Oriental, Indonesia. El GNL se transporta en los cuatro tanques en forma de cúpula del barco.

¿Qué es el GNL?

El GNL o gas natural licuado es gas natural que se ha convertido temporalmente en líquido. Esto se hace para ahorrar espacio: 610 pies cúbicos de gas natural se pueden convertir en un solo pie cúbico de GNL. La conversión de gas natural en GNL facilita el almacenamiento y el transporte donde no hay tuberías disponibles.

Se utiliza un proceso de refrigeración para condensar gas natural en GNL enfriándolo a una temperatura de menos 260 grados Fahrenheit. Este proceso de refrigeración suele ir acompañado de tratamientos que eliminan agua, dióxido de carbono, sulfuro de hidrógeno y otras impurezas.

Para mantener esta baja temperatura durante el almacenamiento y el transporte, el GNL debe colocarse en tanques criogénicos, tanques fuertemente aislados equipados con unidades de refrigeración.

Cuando un envío de GNL llega a su destino o cuando el GNL se retira del almacenamiento, debe regasificarse. Esto se hace calentando el GNL y permitiendo que se evapore nuevamente en gas natural. La regasificación generalmente se realiza en una instalación donde el gas puede almacenarse o directamente en una tubería para su transporte.

Terminales de licuefacción y regasificación

Hay dos tipos de terminales de GNL: 1) terminales que convierten el gas natural en GNL, y 2) terminales que vuelven a convertir el GNL en gas natural. Estos se denominan terminales de licuefacción y terminales de regasificación, respectivamente. Los terminales de licuefacción están en el lado de exportación de las transacciones, y los terminales de regasificación están en el lado de importación de las transacciones.

Las terminales de licuefacción generalmente reciben gas natural por tubería desde un campo de pozos. Antes de licuarse, el gas debe limpiarse de agua, dióxido de carbono, sulfuro de hidrógeno y otras impurezas que puedan congelarse, volverse corrosivas o interferir con el proceso de licuefacción. Una vez licuado, el GNL se envía por tubería a un buque de transporte de GNL o se almacena para esperar el transporte.

Las terminales de regasificación reciben gas natural, generalmente por barco, de otras áreas. En una terminal de regasificación, el GNL podría almacenarse temporalmente o enviarse directamente a una planta de regasificación. Una vez regasificado, se envía por tubería para su distribución o se coloca en un almacenamiento temporal hasta que se necesite.

Mapa de la terminal de GNL: Las terminales de GNL existentes en los Estados Unidos a partir de junio de 2010. Kenai, Alaska, fue la única terminal de licuefacción construida para uso de exportación. El resto son terminales de regasificación construidas para uso de importación. En abril de 2012, el gobierno federal aprobó un plan para convertir la terminal de Sabine, Louisiana, en una instalación de licuefacción para exportar gas natural de los Estados Unidos a los mercados asiáticos. Imagen posterior a la Comisión Federal Reguladora de Energía.

¿Dónde se produce el GNL?

El primer gran envío de gas natural licuado del mundo se produjo en 1964 cuando se cargó un barco con GNL en Argelia y se dirigió a Le Havre, Francia. Antes de 1964, el gas natural en Argelia era un producto residual de la producción de petróleo. Era un "producto de desecho" porque no había un mercado local para el gas natural ni una tubería para transportar el gas a un mercado distante. El gas natural fue ventilado a la atmósfera o quemado en el sitio del pozo. Este desperdicio de gas natural y la degradación de la atmósfera continúa hoy donde no hay mercado, tubería o planta de GNL para utilizar el gas.

Hoy en día, el GNL se exporta desde lugares como: Argelia, Egipto, Nigeria, Angola, Omán, Qatar, Yemen, Rusia, Trinidad y Tobago, Australia, Malasia e Indonesia, donde la producción de gas natural supera con creces las capacidades de consumo de los mercados locales. En estos lugares, el precio del gas natural es bajo porque hay un suministro abundante con poca demanda local. Ese bajo precio compensa los gastos de construir una planta de licuefacción de GNL, convertir el gas natural en GNL y transportarlo a un mercado distante.

El papel cambiante del GNL en los Estados Unidos


Tan recientemente como 2008, la demanda de gas natural en los Estados Unidos excedió en gran medida los suministros nacionales. Para satisfacer la demanda, se importó una gran cantidad de gas natural por tubería desde Canadá, y se construyeron o planearon varias terminales para recibir gas natural licuado de África, América del Sur y Medio Oriente en las costas este y golfo de los Estados Unidos. Los costos de construcción de cada una de estas terminales fueron de miles de millones de dólares.
Luego, el uso de la fractura hidráulica y la perforación horizontal causaron un enorme aumento en la producción de gas natural doméstico. Una avalancha de nueva producción de obras de lutitas como Marcellus, Haynesville, Fayetteville, Barnett y otras, abrumaron el mercado. Los precios internos del gas natural cayeron de más de diez dólares por mil pies cúbicos a menos de dos dólares. Las terminales construidas para recibir el gas natural licuado ahora están subutilizadas o inactivas.
Ahora, varias compañías están trabajando para convertir las terminales de importación de GNL en terminales adecuadas para exportar gas. Su objetivo es trasladar el gas a los mercados asiáticos donde los precios son mucho más altos. Aunque esto suena como una idea fantástica, recientemente se descubrió una enorme cantidad de gas en Australia, Indonesia y el sur de Asia. Estas áreas tienen una ventaja de transporte significativa sobre los envíos que salen del Atlántico o la costa del Golfo de los Estados Unidos. Convertir las terminales de importación de EE. UU. En instalaciones de exportación es una apuesta sin contratos a largo plazo.

¿Dónde se recibe el GNL?

Japón, Corea del Sur y Taiwán fueron los primeros compradores importantes de GNL. Estas áreas tienen poblaciones muy altas y muy poco acceso a los recursos nacionales de combustibles fósiles. GNL les dio acceso a un combustible de combustión limpia que era fácil de distribuir una vez que las tuberías estaban en su lugar. Muchos otros países ahora tienen terminales de regasificación. Estos incluyen: Bélgica, Brasil, Canadá, Chile, China, Francia, India, Italia, Grecia, México, España, Reino Unido y Estados Unidos.

¿Cómo se almacena el GNL?

El GNL se almacena en tanques de almacenamiento fuertemente aislados que están especialmente diseñados para contener un líquido a temperatura fría. La mayoría de los tanques son de doble pared con una pared externa de concreto grueso y una pared interna de acero de alta calidad. Entre las paredes hay una gruesa capa de aislamiento altamente eficiente. Muchas instalaciones tienen tanques de almacenamiento subterráneos para aumentar el aislamiento.

No importa qué tan bien estén aislados los tanques, algunos GNL se evaporarán y se evaporarán como gas natural. Este gas generalmente se elimina del tanque. Se usa en el sitio como combustible o se refrigera al estado líquido y se devuelve al tanque.

¿Cómo se transporta el GNL?

La mayoría del GNL se transporta en barcos especialmente diseñados conocidos como "transportadores de GNL". Estas naves tienen cascos dobles para proteger la carga del daño y como protección contra fugas. Se transportan cantidades más pequeñas de GNL en camiones y vagones especialmente diseñados.

Impacto ambiental del GNL

El gas natural tiene un impacto ambiental mucho menor cuando se quema que otros combustibles fósiles. Emite menos dióxido de carbono, menos partículas y produce menos cenizas. Aunque el GNL se quema en forma de gas natural, tiene un mayor impacto ambiental que el gas natural que no se ha licuado. Esto se debe a que el GNL requiere un gasto de energía para licuar, transportar y regasificar.

Después de considerar estos impactos, el GNL tiene un mayor impacto ambiental que el gas natural, pero generalmente tiene un impacto menor que la quema de carbón o petróleo. Si se considera que el GNL podría haberse quemado en la fuente como un producto de desecho, el impacto ambiental se reduce.

Apoyo público y oposición a las terminales de GNL

El apoyo público a los proyectos de GNL generalmente es mixto, especialmente en el lado de importación, donde un gran número de personas puede estar ubicado cerca de la instalación de regasificación. Si bien algunas personas esperan que el GNL les brinde una fuente confiable de gas natural económico, a otras les preocupa que la planta de regasificación o los vehículos de transporte puedan explotar o incendiarse. A algunas personas también les preocupa que las instalaciones de GNL sean objetivos terroristas. Aunque el GNL tiene un excelente historial de seguridad, a estas preocupaciones no se les puede asignar una probabilidad de cero.

La geografía del gas natural

La geografía del gas natural cambia constantemente. Nuevos descubrimientos de gas natural, nuevas tuberías y nuevas terminales de GNL pueden impulsar los suministros locales. Un aumento en la oferta local puede reducir los precios, lo que puede estimular la demanda. La creciente demanda puede elevar los precios, estimular la actividad de perforación, lanzar proyectos de ductos y atraer inversiones en instalaciones de GNL. La geografía del gas natural es dinámica.