Fósiles

¿Qué es la madera petrificada? ¿Cómo se forma?


Madera petrificada: Registros petrificados en el Parque Nacional del Bosque Petrificado cerca de Holbrook, Arizona. Imagen del Servicio de Parques Nacionales.

Rebanada pulida de madera petrificada: Fotografía de una sección transversal pulida de un tronco petrificado de Arizona. Amplíe la imagen para ver la estructura de la madera e incluso las perforaciones de insectos. Imagen de Michael Gäbler, utilizada aquí bajo una licencia Creative Commons.

¿Qué es la madera petrificada?

La madera petrificada es un fósil. Se forma cuando el material vegetal está enterrado por sedimentos y protegido de la descomposición debido al oxígeno y los organismos. Luego, el agua subterránea rica en sólidos disueltos fluye a través del sedimento, reemplazando el material vegetal original con sílice, calcita, pirita u otro material inorgánico como el ópalo. El resultado es un fósil del material leñoso original que a menudo exhibe detalles conservados de la corteza, la madera y las estructuras celulares.

Algunas muestras de madera petrificada son preservaciones tan precisas que las personas no se dan cuenta de que son fósiles hasta que las recogen y se sorprenden por su peso. Estas muestras con preservación casi perfecta son inusuales; sin embargo, los especímenes que exhiben corteza claramente reconocible y estructuras leñosas son muy comunes.

Tabla de contenido


Parque Nacional del Bosque Petrificado
Otras localidades de madera petrificada
Tipos de madera silicificada
Usos lapidarios de madera petrificada
Recolectando madera petrificada legalmente
No realmente "madera"

Registros petrificados: Una acumulación de troncos petrificados en un barranco en el Parque Nacional del Bosque Petrificado. En la parte superior del barranco, un "registro de pedestal" está suspendido en una columna de Formación Chinle. Cuando el Chinle se desgasta, el tronco se bajará a la superficie del suelo. Imagen del Parque Nacional del Bosque Petrificado.

Madera petrificada: Una bonita pieza de madera petrificada que representa una sección transversal de una extremidad. Este espécimen muestra los anillos de crecimiento, la estructura celular y la corteza externa. La muestra mide aproximadamente seis pulgadas de ancho.

Parque Nacional del Bosque Petrificado

La localidad más famosa para observar madera petrificada es el Parque Nacional del Bosque Petrificado, cerca de la comunidad de Holbrook, en el noreste de Arizona. Hace unos 225 millones de años, esta área era una tierra baja con un clima tropical y cubierta por un denso bosque. Los ríos inundados por tormentas de lluvia tropical arrastraron barro y otros sedimentos a las tierras bajas. Enormes árboles coníferos de hasta 9 pies de diámetro y 200 pies de altura vivieron y murieron en estas tierras bajas. Los árboles caídos y las ramas rotas a menudo fueron enterrados por los sedimentos del río. Los volcanes cercanos estallaron en numerosas ocasiones. Estas erupciones cubrieron el área con cenizas volcánicas con un alto contenido de sílice.

El entierro rápido permitió que los restos de la planta escaparan de la destrucción por oxígeno e insectos. La ceniza soluble fue disuelta por el agua subterránea que fluía a través de los sedimentos. La ceniza disuelta sirvió como fuente de sílice que reemplazó los restos de la planta, creando madera petrificada. Se incluyeron pequeñas cantidades de hierro, manganeso y otros minerales en la sílice y dieron a la madera petrificada una variedad de colores. Estos sedimentos, restos de plantas y cenizas volcánicas se convirtieron en parte de una unidad de roca conocida hoy como la Formación Chinle.

En los millones de años después de que se depositó la Formación Chinle, el área se elevó y las rocas depositadas sobre el Chinle se erosionaron. La madera petrificada es mucho más dura y resistente a la intemperie que las rocas de barro y los depósitos de cenizas del Chinle. En lugar de erosionarse, la madera se acumuló en la superficie del suelo a medida que las rocas de barro y las capas de cenizas circundantes se erosionaron. Es por eso que las áreas del parque están cubiertas con una camada de troncos, ramas y fragmentos de madera petrificada. Hoy, los visitantes del parque pueden observar el bosque petrificado y fotografiarlo; sin embargo, está prohibido recolectar madera petrificada en el parque.

Madera de maní: Un primer plano de una rebanada de madera petrificada de Australia conocida como "madera de maní" debido a sus marcas blancas del tamaño y la forma de los cacahuetes. Los "cacahuetes" son en realidad perforaciones hechas en la madera por un gusano que es una especie pequeña de almeja. Si observa de cerca, puede ver un aburrido en forma de espiral que atraviesa el ancho de esta imagen (segunda fila desde la parte inferior). Aprenda más sobre la madera de maní.

Otras localidades de madera petrificada

La madera petrificada no es rara. Se encuentra en depósitos volcánicos y rocas sedimentarias en muchos lugares del mundo. A veces se encuentra donde la actividad volcánica cubría el material vegetal con cenizas, flujos de lodo o escombros piroclásticos. Se encuentra donde la madera en los depósitos sedimentarios fue reemplazada por minerales precipitados del agua subterránea. Es especialmente abundante alrededor de las vetas de carbón, aunque muchas de las muestras de madera en estos lugares son moldes y moldes en lugar de petrificaciones. Un material casi increíble del oeste de Australia se conoce como "madera de maní" debido a sus marcas ovoides, ¡pero esas marcas son en realidad perforaciones perforadas por una almeja!

Madera petrificada colorida: La madera petrificada con colores espectaculares y petrificación completa es muy apreciada para el trabajo lapidario. Se puede pulir y usar para hacer joyas y muchas otras artesanías. Imagen del Parque Nacional del Bosque Petrificado.

En los Estados Unidos, los lugares notables donde se puede ver abundante madera fosilizada incluyen:

  • Parque Nacional del Bosque Petrificado cerca de Holbrook, Arizona
  • Depósitos de palma petrificada en la formación Catahoula de Louisiana, Texas y Mississippi
  • Bosque petrificado de Ginkgo cerca del embalse de Wanapum, Washington
  • El bosque petrificado cerca de Calistoga, California
  • Bosque petrificado de Mississippi cerca de Flora, Mississippi
  • Los fósiles de Gilboa cerca de Gilboa, Nueva York
  • Camas de fósiles de Florissant cerca de Florissant, Colorado
  • Bosque petrificado de galatina cerca de Yellowstone, Wyoming
  • Escalante Petrified Forest State Park cerca de Escalante, Utah
  • Parque de madera petrificada en Lemmon, Dakota del Sur (un parque de esculturas de roca, algunas de madera petrificada local)
  • Bosque azul cerca de Eden Valley, Wyoming
Tenga en cuenta: No se permite recolectar madera petrificada en algunas de las áreas mencionadas anteriormente. Antes de retirar la madera petrificada (u otras rocas, minerales o fósiles) de tierras privadas, asegúrese de contar con el permiso del propietario y, antes de retirarlas de tierras públicas, asegúrese de que se permita la recolección.

Madera Opalizada: Un buen pedazo de madera opalizada de Oregon. Es colorido, acepta un pulido brillante y muestra un excelente grano de madera. Este espécimen mide aproximadamente 3 pulgadas de ancho.

Tipos de madera silicificada

Algunos de los mejores especímenes de madera petrificada han sido preservados por silicificación. Dos formas de silicificación son comunes. La más abundante es la madera que ha sido reemplazada y rellenada por calcedonia (a veces llamada "madera agatizada"). La otra forma es madera que ha sido rellenada y reemplazada por ópalo (generalmente llamada "madera opalizada"). Ambas variedades pueden llamarse "madera silicificada" si no está seguro de su identidad.

Estos materiales pueden tener una apariencia similar que requiere pruebas para identificarlos positivamente. Sin embargo, si tiene experiencia en geología o gemología, las siguientes pruebas son muy útiles para separarlas. La madera opalizada tiene una dureza más baja, un índice de refracción más bajo y una gravedad específica más baja que la calcedonia, como se muestra en la tabla a continuación.

ÓpaloCalcedonia
Gravedad específica2.04 a 2.232.59 a 2.61
Dureza de Mohs5.5 a 66.5 a 7
Índice de refracción puntual1,39 a 1,481,53 a 1,54

Madera petrificada de grado lapidario: Una bonita pieza de madera petrificada adecuada para trabajos lapidarios. Los espacios porosos en la madera han sido completamente silicificados, y la pieza está relativamente libre de fracturas. También tiene buen color. La madera petrificada como esta es muy difícil de encontrar. La muestra mide aproximadamente tres pulgadas de ancho.

Usos lapidarios de madera petrificada

La madera petrificada se usa a menudo en trabajos lapidarios. Está cortado en formas para hacer joyas, aserrado en bloques para hacer sujetalibros, aserrado en losas gruesas para hacer tableros de mesa y aserrado en losas delgadas para caras de reloj. Puede cortarse en cabujones o usarse para hacer piedras caídas y muchas otras artesanías. Pequeñas piezas de madera petrificada se pueden colocar en un vaso de roca para hacer piedras caídas.

Solo una pequeña fracción de madera petrificada es adecuada para trabajos lapidarios. Los especímenes mal conservados, aquellos con muchos huecos o fracturas poco espaciadas no se pulen bien ni se rompen mientras se trabaja. Las muestras sin fracturas ni huecos y con un color espectacular son muy apreciadas para el trabajo lapidario.

Recolectando madera petrificada legalmente

La recolección de madera petrificada solo se puede hacer en propiedad privada donde se ha obtenido el permiso del propietario, o en extensiones limitadas de tierras del gobierno donde se permite recolectar pequeñas cantidades para uso personal. Antes de recolectar, obtenga el permiso y las reglas de recolección del propietario de la propiedad privada o de la agencia gubernamental a cargo de cualquier terreno del gobierno donde se realizará la recolección.

La gente ha ido a la cárcel por recoger madera petrificada en tierras donde extraerla es un acto criminal. Consulte nuestro artículo sobre los aspectos legales de la recolección de rocas, minerales y fósiles.

Madera petrificada caída: Una de las actividades lapidarias más populares que utiliza madera petrificada es la caída de rocas. Pequeñas piezas de madera petrificada que están libres de poros y fracturas se colocan en un vaso de roca y se revuelven con abrasivos sucesivamente más finos y finalmente con un esmalte de roca. Los resultados son piezas pulidas de madera petrificada en formas barrocas que muestran el color y la veta de la madera. Las piezas de madera petrificada en la foto de arriba varían en tamaño de aproximadamente 1/4 pulgada a 1 pulgada.

Cristales dentro de troncos petrificados: ¡Algunos registros petrificados contienen una sorpresa espectacular! Las cavidades dentro de ellos sirvieron como lugares de cristalización para cristales de cuarzo como la citrina (amarillo, izquierda) y amatista (púrpura, derecha) que se muestran aquí. Imágenes del Parque Nacional del Bosque Petrificado.

Madera de palma de Louisiana: Un cabujón ovalado cortado de Louisiana Palm "Wood". La parte superior del cabujón fue cortada paralela al tronco de la palma. Las líneas representan la estructura vascular de la planta. El cabujón mide aproximadamente 57 x 33 milímetros.

No realmente "madera"

Un material encontrado en la Formación Catahoula de Louisiana, Mississippi y Texas es ampliamente conocido como "madera de palma petrificada". Sin embargo, las plantas de palma realmente no producen "madera". En cambio, su tronco está formado por parénquima, un material de soporte fibroso que está rodeado por tubos huecos de la estructura vascular conocidos como xilema y floema. Estos tubos transportan agua, nutrientes, desechos y otros materiales a través de la planta.

Autor: Hobart M. King, Ph.D.